Идейно-тематическое содержание. В основе романтической концепции Горького лежат мотивы протеста и бунтарства. Писатель не принял мотива трагического одиночества и обреченности роман­тического героя прошлого. Поэтому даже трагическая развязка кон­фликта в романтических произведениях Горького не воспринимает­ся как поражение. Так, смерть Данко или гибель Сокола — это утверждение нравственной победы.

Герои романтических рассказов Горького устремлены к одной це­ли. Для Макара Чудры самое важное в жизни — это стремление к свободе и воле. Изергиль выбрала путь безудержной любви. Герои рассказанных ими легенд также подчиняют свою жизнь единственной страсти. Столкновение с реальностью оборачивается для них трагеди­ей. Так, герои рассказа «Макар Чудра» Лойко и Рада не могут сделать выбор между гордостью, вольнолюбием и любовью. В результате они погибают. Герой и рассказчик в одном лице, Макар Чудра воспри­нимает их выбор как единственно верный. Только таким образом, по его мнению, можно было сохранить каждому из них свободу.

Рассказ «Старуха Изергиль» композиционно состоит из трех час­тей: легенды о Ларре, рассказа Изергиль о своей жизни, легенды о Данко. Каждая часть подчинена одной цели — наиболее полно соз­дать образ героя, выявить истинную ценность человеческой жизни. Легенды о Ларре и Данко обрамляют рассказ Изергиль о прожитых годах, который является центром повествования. Легенды раскры­вают две концепции жизни, два представления о ней. Данко по­жертвовал собой ради спасения своего народа. Ларра жертвует ок­ружающими для достижения своих эгоистических целей, для утверждения своей личной свободы. На этом противопоставлении раскрывается основная идея рассказа о смысле жизни: пагубность крайнего индивидуализма и величие подвига борца за свободу на­рода. Пафосом рассказа «Старуха Изергиль» является утверждение свободы и воли как главной и единственной ценности. Но писатель ратует не за личную свободу человека, хотя она также для него очень важна, а более всего за свободу всего народа, за справедли­вый общественный строй, за достойную и счастливую жизнь всех людей своей многострадальной страны.